数据中心是信息处理的集中场所,是由大量服务器、网络和存储等设备搭建起来的强大数据处理系统。虽然现在云计算、大数据、人工智能等这些软件虚拟化的技术在数据中心里大行其道,但并不影响数据中心持续大量采购各种IT硬件设备,在数据中心的采购支出中硬件依然占据最大份额。数据中心若没有这些硬件设备搭建的平台,所有软件新技术都是空中楼阁,无法运转。这些硬件设备要运行跑起来都离不开三样东西:CPU、内存和硬盘或者叫Flash,这些芯片器件是所有设备必须要使用的,当然还有一些专用芯片,比如网络交换机转发数据的专用芯片,服务器用于授时的时钟芯片等,这些芯片通过复杂的集成电路连接在一起,再跑起软件程序,整个设备才能运转完成各种数据中心需要的功能。所以,数据中心接触的设备商应该是叫做系统集成商,其将各种芯片集中在一起,设计出数据中心想要的设备功能,而与设备商打交道的就是形形色色的芯片供应商,设备商将采购各种芯片,集成到自己的设备中来,芯片技术才是数据中心里最为核心的技术,纵然数据中心设备商因为市场竞争激烈打得不可开交,设备利润持续下滑,但芯片供应商的盈利水平却依然不错。

芯片技术是要靠长期研发才能积累出来,不是简单的抄袭或者模仿就可以迎头赶上。有时也要使用一些投资手段,以钱来换时间,尽快缩短与芯片巨头的差距。比如国内的紫光集团,这两年频频在资本市场出手,向各大芯片厂商抛出橄榄枝,就是希望用资本控制芯片厂商,从而提升自己的技术地位,如果要靠自己去研发,一方面不具备这样的研发实力;另一方面在时间上也等不起,时间越久被落后得越多。最近一则新闻也让业界哗然:“博通宣布计划以超价值1300亿美元的方案收购高通,高通随即表示拒绝收购要约”,高通是智能手机芯片的著名提供商,博通虽也为HTC、Google和Apple提供芯片,但毕竟和高通不在一个量级上,博通的优势技术在有线通信芯片上,尤其在数据中心网络通信芯片上,处于垄断地位。其实从2017年的收入来看,博通已经成为世界上最大的芯片厂商:

数据中心从芯出发

博通要想在无线通信芯片领域有突破,收购高通是最快捷的方式,世界第一的芯片厂商要收购世界第二的芯片厂商,这个新闻绝对具有轰动效应。

回过头来,再来看数据中心。数据中心对芯片的需求是海量的,数据中心里面形形色色的设备里都要有很多种芯片。比如,数据中心往往需要大量的服务器,做海量的数据计算,带动服务器CPU芯片需求。过去芯片供应商以英特尔为主,市场占有率超过九成。最近,高通、联发科也开始发力。数据中心还需要大量的网络设备,通过网络设备将所有设备连接起来,并延伸到数据中心外部,实现数据中心内外部通信,芯片供应商以博通为主,市场占有率超过八成,还有马威尔和思科等。还有一些专用芯片,比如光模块里采用的芯片、FPGA、存储介质等,这些芯片技术含量虽然不高,但用量也不小,数据中心需求量惊人。

数据中心高速增长的需求,给芯片厂商也带来了无限机会。各大IC厂商纷纷公布自己的数据中心战略,设计适合于数据中心使用的芯片,意图借数据中心市场技术变革之际,获得更多的数据中心青睐。很遗憾,在这里还难寻中国厂商的身影,虽然在数据中心里,国产设备已有一席之地,华为、曙光、联想、华三、天融信等国产设备在数据中心里随处可见,若将这些设备外壳打开,就可以看到CPU几乎都是英特尔的,或者其它国外厂商的。其它Memory、E2prom、Flash等器件也以进口的居多,国内芯片的稳定性和可用性依然无法满足数据中心环境的要求。

现在数据中心有很多需求,如果能从芯片入手去解决,这种方式最直接,效率最高,成本也最低,当然实现难度也最大。要靠一块小小的芯片解决所有问题,对于芯片厂商来说是机遇也是挑战。比如数据中心的能耗问题、虚拟化问题以及安全问题,从芯片角度去解决,效果最好。在设备运行过程中,也是这些芯片发热量最大,能耗最严重,若能将芯片的能效提升,就可以为数据中心节省一大笔制冷费用,现在,英特尔已开始着手设计低功耗芯片,在节能方面发挥优势,其他的小伙伴们可要注意了,若再不努力追赶,恐怕是没有未来的。九成的CPU芯片份额都让英特尔攥在了手里,这样发展下去还将继续大口吃肉,其他小伙伴未来连喝汤的机会可能都没有了。

不难想象,未来在数据中心领域里芯片竞争将越发激烈,只有掌握了芯片核心技术,在数据中心才有话语权,包括那些数据中心设备商们,很多时候也是让芯片厂商牵着鼻子走,芯片实现不了的功能,设备厂商就无法提供,芯片不再生产、停产了,设备厂商就得跟着换芯片,让自己的软件去适配其新的芯片。现在数据中心设备的更新速度都快赶上智能手机了,三年不更新就无法满足发展需求了,这也反映了这个市场竞争的激烈程度,都是在和时间赛跑。迅速发展的数据中心景象从某一角度而言也助力新的芯片竞争对手,尤其是创新型的技术厂商,引燃了竞争引擎。数据中心要从芯出发,踏上新征程。

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