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这几年,SDN技术的火热程度有目共睹,在数据中心领域里也有一定规模的实践部署。SDN携带着EVPN技术,在数据中心网络新建项目中可以说是当红的小生,人见人爱。很多的数据中心争着上SDN,网络厂商也急于推进SDN解决方案,虽然各家SDN实现各有千秋,互联互通还有不少问题,但并不妨碍SDN技术的高速扩张,每个数据中心都在想着自己的网络该如何向SDN方向来演进。那么,SDN就是数据中心网络的未来了吗?当然不是,网络技术仍在不断向前发展着,只是现阶段SDN技术在学术界和市场上比较主流。其实,就是SDN技术本身也分为多个派别,比如NFV,这类转发和控制分离技术也存在不少争论,还没有哪种技术具备绝对优势。2016年,ONF发布了一个白皮书《Intent NBI-Definition and Principles》,描述了基于意图的北向接口,出现了IBN(Intent-Based Networking, 基于意图的网络)技术,IBN技术经过这两年的完善大有取代SDN的趋势。

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我们可以将网络技术的发展分为三个阶段:传统网络、SDN网络、IBN网络,SDN网络仅仅是数据中心网络发展中的一个中间过程,最终是要实现IBN网络。从当前来看,IBN就是数据中心网络的未来,也许十年后不再是IBN,会有更先进的网络技术取代它,那就是后话了,谁也无法预测一项新的网络技术会持续多久,就像FC存储网络,虽然技术更新很慢,甚至没有更新,但使用数十年也没有被淘汰,依然活跃在数据中心市场上。可能不少人对IBN并不熟悉,这个概念直到最近才被很多人提起。传统网络就是过去这五十多年来,一直使用的网络,以硬件网络设备为主,数据中心只要采购一批网络设备,实现互连,下发好配置实现互通即可,后来发现随着网络规模的不断扩大,传统网络运维和管理变成一件非常困难的事情,人力和财力成倍数增长,于是SDN出现了。SDN的网络核心理念就是将控制和转换分离,开放接口和协议,由软件控制器操控整个网络,简化运维和管理,提升业务部署速度,显然SDN是提升网络运维和管理的一把利剑,受到数据中心的广泛欢迎,但SDN只不过是打开封闭了数十年网络的第一步,数据中心网络还需要智能化,希望网络是一个自学习网络,这就是IBN网络的范畴了。IBN网络基于高自动化,意在尽可能减少人类的操作。在IBN网络中,用户只需要提供目的,由网络设施自动翻译为网络配置指令执行,并不断收集和监控网络运行质量进行反馈,从而实现持续优化网络的目的。可以这样形象地比喻说,传统网络是“昨天”,SDN是“今天”,虽近在眼前,但IBN仍是“明天”。

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SDN和IBN的关系很紧密,IBN并不是要淘汰SDN技术,相反IBN的技术理念还要靠SDN来实施。SDN是一个架构,IBN是一种产品。SDN实现了网络精细化运营,但是带来了复杂度指数级别上升,IBN用闭环的理念降低了网络应用复杂度。SDN更专注于如何控制网络中的基础设施,基于软件,以开放、可编程的方式进行网络策略的配置。IBN的控制环节,可以是传统控制,也可以是SDN控制。IBN更关注如何使得网络能够更好地满足用户的业务意图,使意图和网络状态之间可以平滑地、持续地达成高度一致。SDN和IBN是两种互帮互利的技术,它们既可以各自独立部署,也可以混合部署于网络中,在一定程度上,IBN包含SDN,IBN实现网络的转发与控制分离之外,IBN基于业务意图,对于网络全息状态的获取和对设备细粒度的控制都毫无疑问给网络带来了巨大敏捷性。以思科和瞻博为代表的厂商已经开始向IBN发展,OpenDaylight等开源项目也在逐渐将IBN的思想添加到其SDN控制器中。

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2017年Gartner曾在报告中指出:“我们认为一套IBNS的部署可以减少50%-90%的网络基础设施交付时间,同时可以减少至少50%的宕机发生次数和时长”,Gartner也在极力推崇IBN.不过IBN仍然是理论上的技术,时至今日,也仅有极少数人真正熟悉这个概念。IBN技术也不够完善,IBN的各个组件和设备大量地依赖相互之间的API/CLI对接,目前统一标准规范尚未形成,厂商各自存在私有API/CLI,以此建立的壁垒隔绝对其他IBN组件的支持,很大程度上抑制异构组件的IBN技术。在数据中心市场中,技术更新周期相对较长,进行新技术的尝试将会面临极大阻力,尤其是一直处于封闭状态的网络部分。要知道SDN技术早在十年前就被提出,也是经过了这十年的技术完善、推广、普及,才达到今天的局面,至少数据中心不再去排斥SDN,不少的数据中心已经开始去部署SDN,这样要再过渡到IBN,应该会有很长的路要走,如果发展不好,最后无路可走也有可能。IBN技术的实现,挑战是有的,仍处于雏形阶段,不像SDN已经有Openflow这样的网络部署标准实现协议,IBN技术自身也需要不断完善,要尽快形成标准,避免各大网络厂商各自为战,通过私有方式实现IBN,这样就又走回了封闭网络的老路。网络能迈开这一步,走向开放,接纳SDN技术实属不易,如果能够再将步子迈的大些,就可能走进IBN网络,走进一个全新的智能化网络世界。

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IBN才是数据中心网络的未来,至少当前看是这样的。未来的网络一定是智能的,无人值守的,IBN未来实现的就是一整套的无人控制网络。预计不出十年,IBN会最先应用于具有大规模或超大规模的数据中心网络中,这是因为这些规模庞大的数据中心,其网络效率和网络成本的优化亟需创新方案的推动,IBN就是很好的催化剂。所以,有人说SDN是数据中心网络的未来,别闹了。

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